Image Le grand retour du carton aux Etats-Unis

Le grand retour du carton aux Etats-Unis


Le grand retour du carton aux Etats-Unis

"Personne n'est choqué quand une papeterie ferme ses portes. Ce qui est choquant, c'est que quand on rouvre."

C'était le 21 septembre 2017, et l'usine de papier qui employait M. Strick, son père et son grand-père fermait après 128 ans. La demande pour le papier blanc glacé que l'usine produisait pour les brochures a chuté à un rythme effréné, la publicité continuant son envolée vers Internet.

Puis quelque chose d'inattendu s'est produit : L'Amazonie et la Chine, deux forces souvent accusées d'avoir détruit des emplois américains dans le commerce de détail et la fabrication, ont aidé M. Strick à retrouver son emploi.

La raison de ce renouveau est liée aux millions de colis qu'Amazon et d'autres détaillants en ligne expédient dans le monde entier - en particulier, l'humble carton utilisé pour les fabriquer. Au cours des cinq dernières années, le commerce électronique a alimenté la demande de milliards de pieds carrés supplémentaires de carton.

Une industrie qui a connu de grandes difficultés à l'ère du numérique a de rares possibilités de croissance.

Depuis sa réouverture, l'usine de Combined Locks a fait passer la plus grande partie de sa production de papier blanc au brun, a installé de l'équipement qui peut broyer le carton usagé pour fabriquer du papier neuf et a embauché environ la moitié des 600 travailleurs mis à pied pendant la fermeture.

Le papier brun lisse qu'ils produisent va à des vendeurs de cartons, qui le vendent à leur tour à Amazon et à d'autres détaillants, qui les expédient à votre porte.

"Brown, c'est l'avenir ", a déclaré M. Strick un matin cet hiver à l'usine, où il avait repris son travail de superviseur de la maintenance.

Les ventes de papier brun ont ralenti à la suite de la ruée vers le commerce électronique de Noël, mais les analystes de l'industrie disent que les conditions sont encore mûres pour une croissance à long terme. C'est là qu'intervient la Chine. Jusqu'au début de l'année dernière, une grande partie du carton usagé consommé aux États-Unis était expédiée en Chine, où il était recyclé en nouvelles boîtes.

Puis, en janvier 2018, la Chine a cessé d'accepter la plupart des importations de carton usagé. Le matériau a été mélangé avec tellement de déchets et de contamination alimentaire qu'il causait de graves problèmes environnementaux.

Le changement de politique a perturbé les programmes de recyclage résidentiel aux États-Unis, forçant certaines collectivités à enfouir ou à brûler des matériaux qu'elles avaient auparavant recyclés. Mais pour les papetières américaines qui fabriquent du nouveau carton à partir de boîtes usagées, la répression de la Chine a été une aubaine. Elle a créé une surabondance de déchets de carton qui permet aux usines américaines d'obtenir leur matière première la plus vitale à 70 % de moins qu'il y a un an.

Un test final

Le plan de conversion de l'usine en usine de papier brun était logique pour les travailleurs mis à pied. Ils ont tous fait leurs achats en ligne et ont vu l'opportunité d'acheter du carton - ou du conteneur, comme on l'appelle dans l'industrie.

Mais beaucoup se demandaient si l'usine serait capable de fabriquer du papier brun après des décennies de concentration sur le blanc. Les fibres sont plus grossières, ce qui augmente l'usure des machines. Le moulin des écluses combinées ne disposait pas non plus d'un "pressoir à chaussures" que les moulins bruns traditionnels utilisent pour essorer l'eau.

"Brown est un oiseau différent ", a déclaré Jerry Meulemans, qui est connu dans l'usine sous le nom de Grizz en raison de sa personnalité au travail. ("Je peux être un ours avec qui travailler.")

La fabrication du papier est presque entièrement automatisée. Mais le produit est encore largement un sous-produit de la nature, et le processus peut facilement être déjoué par la moindre variable.


L'essentiel est de lier les fibres de bois de la pâte en utilisant une combinaison de chaleur et de pression. Avec des courroies et des rouleaux se déplaçant à une vitesse d'environ 25 milles à l'heure, la machine transforme en quelques secondes la pulpe en un rouleau géant de papier rigide qui ressemble à du pain chaud et qui sent la terre. Si un élément n'est pas calibré correctement - trop d'humidité, une tache de bactéries - le papier peut se déchirer et le rouleau doit être à nouveau fabriqué.

Le 11 décembre 2017, à 7 h du matin, les travailleurs se sont réunis dans une grande salle de conférence à panneaux de bois pour une réunion générale. S'adressant au personnel, M. Fairweather, chef des opérations, a énuméré les usines du Wisconsin qui avaient fermé récemment, y compris une usine voisine qui avait été démolie pour faire place à un complexe résidentiel appelé Paper Mill Estates.

"La plupart des usines n'ont pas de seconde chance ", a déclaré M. Fairweather aux participants.

Après la réunion, les travailleurs ont signé leurs noms sur un mur à l'extérieur de la salle de conférence en signe de solidarité. Puis ils ont passé la journée à préparer les machines arrêtées pour redémarrer.

Le lendemain matin, les travailleurs regardaient anxieusement la pâte brune s'écouler dans la machine à papier. Plus tard dans la journée, un échantillon du premier lot de papier brun de l'usine a été apporté à un laboratoire situé à environ 20 milles de là. L'échantillon a été utilisé pour fabriquer une petite section d'une boîte en carton et ensuite soumis à une série de tests de résistance.

Il était environ 17 heures quand le moulin a reçu les résultats. "C'est bon", selon le labo.

L'usine fabriquait à nouveau du papier.